Začenjajo se boji za hokejski sveti gral: Stanleyjev pokal

Hokej 2. Maj. 202218:07 > 03. Maj. 2022 3:06
Delite:
Se lahko Kopitar in njegovi Kralji spet zavihtijo na vrh lige NHL? Foto: Guliverimage

V noči na torek se bo začel vrhunec sezone v ligi NHL. Prvič po sezoni 2018/19 bo končnica odigrana po polnem rednem delu, tako da se bo 16 ekip podalo v lov za hokejski sveti gral, med njimi tudi Anže Kopitar in njegovi Los Angeles Kings. Za zgodovinski uspeh se bodo borili tudi hokejisti Tampe Bay, ki bodo poskušali zasesti prestol še tretjič zapored. Veliko tekem si boste lahko ogledali v neposrednem prenosu na Sportklubu, že nocoj ob 4. uri zjutraj, si boste lahko ogledali tudi Kopitarjevo tekmo.

“Za zmago v letošnjem letu boš moral v bistvu zmagati v štirih finalnih serijah Stanleyjevega pokala,” je 24. marca dejal napadalec Boston Bruins Brad Marchand in se že veselil najboljšega obdobja sezone. “Vsaka ekipa je tako močna, zato bo končnica zanimiva.”

Kdo ve, kaj se bo zgodilo? Bitke za Stanleyjev pokal so postale izjemno nepredvidljive.

Od leta 2014 je bilo 120 serij na dobljene štiri tekme, od tega se jih je 80 – polni dve tretjini – končalo šele na šesti ali sedmi tekmi. Petintrideset serij (več kot četrtina) se je odločilo šele v odločilni sedmi tekmi.

Moštvo Tampa Bay Lightning ima priložnost, da še tretjo sezono zapored osvoji Stanleyjev pokal. Od leta 1980-83, ko so New York Islanders osvojili štiri zaporedne naslove, še nihče ni osvojil treh zaporednih naslovov prvaka.

Hkrati je od leta 2014 v finalu nastopilo 13 ekip – šest jih je trenutno v vzhodni konferenci, sedem pa v zahodni konferenci.

16 ekip, prostor na vrhu le za eno

Začnimo s serijo, ki bo najbolj zanimiva s slovenskega vidika. Los Angeles Kings se bodo pomerili proti Edmonton Oilers.

V prejšnji sezoni sta Connor McDavid in Leon Draisaitl v končnico vstopila z zgodovinskim številom točk, Edmonton Oilers pa so bili pripravljeni, da se kot drugo najboljše moštvo takrat izjemoma severne divizije podajo v lov na naslov. Namesto tega so hokejisti Winnipeg Jets z njimi hitro pometli in poskrbeli za presenetljiv izpad.

V tej sezoni sta McDavid in Draisaitl znova med vodilnimi strelci lige NHL, Oilersi pa bodo v končnico vstopili kot drugi najboljši v svoji diviziji. Bo letos vse drugače ali se bo zgodovina ponovila?

Nasproti jim bodo stali hokejisti Los Angeles Kings, ki se prvič po letu 2018 vračajo v končnico. Ti Kralji so precej drugačni od tiste ekipe, ki je leta 2012 in 2014 osvojila dva Stanleyjeva pokala, vendar Anže Kopitar in Jonathan Quick ostajata glavna stebra, skupina mladih igralcev pa je pripravljena prvič okusiti končnico.

Edmonton favorit, toda …

Oilersi bodo serijo začeli na domačem ledu in bi morali biti favoriti, vendar na začetku sezone njihov položaj v končnici še zdaleč ni bil zagotovljen. Edmonton je 11. februarja odpustil glavnega trenerja Dava Tippetta in je bil pet točk oddaljen od mesta, ki še prinaša končnico.. Toda na naslednjih 36 tekmah so dosegli peti najboljši izkupiček v ligi, kar je bilo več kot dovolj za nastop v končnici.

Uspeh Oilersov izhaja predvsem iz dobrega napada, ekipa pa je s 3,49 gola na tekmo v tej kategoriji na sedmem mestu v ligi. Edmonton se ponaša tudi s tretjim najboljšim power playem, saj izkoristi več kot 26 odstotkov vseh priložnosti.

McDavid in Draisaitl sta vodilna igralca, ki sta skupaj dosegla 99 golov in 231 točk, kar pomeni, da sta to najboljši dvojec lige, vendar se je okrepila tudi ekipa okoli njiju. Evander Kane, ki se je pridružil sredi sezone, je od svojega debija konec januarja dosegel 22 golov, medtem ko je Kailer Yamamoto presegel svoja dosedanja rekordna števila golov in točk v karieri.

Kaj lahko storijo Kopitar in soigralci?

Čeprav je Edmonton zmagal na treh od štirih srečanj, sta obe ekipi na teh tekmah dosegli 12 golov.

Kralji, ki spadajo med boljše ekipe po številu prejetih golov, imajo vsekakor načine za ustavitev Oilersov, ki dosegajo veliko golov. Kopitar in Phillip Danault zagotavljata Kraljem dva izmed najboljših centrov v obrambnih nalogah v ligi, medtem ko je Quick v vratih z impresivno sezono zavrtel čas nazaj, potem ko se je zdelo, da je njegove kariere konec.

Medtem ko je situacija v vratih popolnoma jasna in močnejša stran Kraljev, je to za Edmonton uganka. Mike Smith, ki je pri 40 letih še vedno v dobri formi, je na vrsti, da bo začel tekme, vendar se je večino sezone boril, da bi ostal zdrav. Oilers so bili pred prestopnim rokom povezani s skoraj vsemi vratarji na trgu, vendar dogovora ni bilo mogoče najti. Smith je zaupanje vodstva poplačal z vrhunskim zaključkom sezone, saj je na zadnjih desetih tekmah ubranil kar 94,3 odstotkov strelov, zbral devet zmag, dvakrat pa je ohranil mrežo nedotaknjeno.

Foto: Adam Davis via Guliver

Ena ključnih izgub za Kralje je Drew Doughty, ki je bil v začetku aprila zaključil s sezono zaradi operacije zapestja. Vendar pa je Doughtyjevo napadalnost nadomestil novinec Sean Durzi, ki je dosegel 27 točk. Veteran Alexander Edler zagotavlja nekaj izkušenj v branilskih vrstah Kraljev, vendar je skupina na splošno mlada in neizkušena.

Najboljši branilec Edmonota Darnell Nurse se prav tako bori s poškodbo zaradi katere je teden dni prej končal redni del sezone. Ekipa je optimistična, da se bo lahko vrnil v končnici.

Čeprav so pričakovanja za Kralje še vedno nizka, smo že videli, kako so se mlade ekipe v vzponu prebijale v končnici. Toda po šoku, ki so ga doživeli v lanski končnici, lahko pričakujemo, da tokrat naftarji ne bodo ničesar jemali za samoumevno.

Edmonton Oilers – Los Angeles Kings

1. tekma: 3. maj, 4.00 (SK2)

2. tekma: 5. maj, 4.00

3. tekma: 7. maj, 4.00

4. tekma: 9. maj, 4.00

5.tekma*: May 10

6. tekma*: May 12

7. tekma*: May 14

* po potrebi

Ekipe v končnici igrajo po sistemu 2-2-1-1-1.

Predsednikov pokal ali neželeno prekletstvo?

Nadaljujmo s serijo, v kateri bo nastopala najboljša ekipa rednega dela in ki je osvojila t. i. predsednikov pokal. To so Florida Panthers, ki se bodo pomerili proti ekipi, ki prihaja iz prestolnice, to je Washingtona.

Prav Ovečkin in druščina so se v zadnjem obdobju spopadali z mnogimi težavami, izgubili so štiri zaporedne tekme, poleg tega pa se je poškodoval tudi ruski zvezdnik. Veliki papirnati favoriti v tej seriji so tako hokejisti s Floride, ki le redko izgubljajo, razen ko je praktično že konec sezone.

Toda zgodovina nas opozarja, da najboljša ekipa rednega dela le redko na koncu tudi osvoji Stanleyjev pokal. V zadnjem obdobju se je to zgodilo le dvakrat, in sicer leta 2008, ko so prvaki postali hokejisti Detroit Red Wings, in leta 2013, ko so zmagali Chicago Blackhawks, toda zdi se, da so bili takratni zmagovalci še za odtenek boljši od ekipe Floride. Ob igri z igralcem manj so vsekakor ne blestijo, pa tudi na poziciji vratarjev na papirju niso najboljši v ligi. Sergej Bobrovski je bil letos v dobri formi, toda njegovi spomini na končnico v preteklosti niso najboljši (89,9-odstotna uspešnost).

Toronto Maple Leafs – Tampa Bay Lightning

S 54 zmagami in 115 točkami so hokejisti Toronta redni del končali z najboljšim izkupičkom v zgodovini franšize. Za nagrado pa jih čaka težak obračun; soočenje s prvaki lige. Tampa Bay je tudi letos v igri za naslov, na papirju se nam obeta pravi spektakel že v prvem krogu končnice.

Tampa Bay Lightning ima redko priložnost za nekaj zgodovinskih podvigov. Če bi jim uspelo osvojiti naslov še tretjič zapored, bi postali prva franšiza lige NHL po dinastiji New York Islanders izpred 40 let, ki je pokal osvojila tri leta zapored (Islandersi so ga osvojili štirikrat zapored).

Presenetljivo je, da se bosta ta nasprotnika prvič srečala v končnici. In če lahko z eno besedo opišemo to serijo, je to napad.

Carolina Hurricanes – Boston Bruins

Hokejisti Caroline imajo v zadnjih letih vse večje apetite; najprej so se želeli uvrstiti v končnico, zdaj pa se želijo vmešati v boj za naslov. Toda nasproti jim bodo stali hokejisti Bostona, ki so dvakrat zapored izločili prav Carolino (2018/19 in 2019/20). Se lahko zgodovina spet ponovi? Če sodimo po rednem delu, bo tokrat zgodba drugačna.

Skupni rezultat treh srečanj med Carolino in Bostonom v tej sezoni je bil 16:1 za Hurricanes. Takšna razlika ne bi smela biti pokazatelj, kako tekmovalna bi lahko bila ta serija uvodnega kroga – še posebej zato, ker po poškodbi okreva prvi čuvaj mreže Caroline.

Frederik Andersen je v tej sezoni začel in zmagal na vseh treh tekmah proti Bostonu in je bil le en gol oddaljen od tega, da bi imel proti njim dobesedno popolno leto. Andersen je zaustavil 98 od 99 strelov in proti Bruinsom dosegel dva od svojih štirih “shutoutov” v tej sezoni, enega v PNC Areni, drugega pa v TD Gardnu.

New York Rangers – Pittsburgh Penguins

V nekaj delih sezone se igra Rangersov ni ujemala z njihovim visokim mestom na lestvici, medtem ko so Pingvini pokazali skrite obljube. V zadnjem času so se hokejisti New Yorka resnično razigrali, medtem ko je Pingvinom zmanjkalo zagona. Ker imata obe ekipi nekaj težav s poškodbami, je serija nekoliko nepredvidljiva, vendar so na splošno Rangersi videti kot veliki favoriti.

Colorado Avalanche – Nashville Predators

Če že to, da so Predatorji ostali brez Juuseja Sarosa, ni zmanjšalo njihovih pričakovanj, ko bodo igrali proti navdušujočim Avalanche, je to storil še osupljivi poraz Nashvilla proti Arizoni, ko so zapravili prednost štirih zadetkov. Hokej je nepredvidljiv šport in Predatorji so že s tem, da so se sploh uvrstili v končnico lige NHL, kljubovali pričakovanjem. V tej seriji za nesporne favorite veljajo hokejisti Colorada, pa čeprav so serijo v rednem delu sezone dobili hokejisti Nashvilla.

Dovolj zgovorna je izjava trenerja Calgaryja, ki pravi, da bo ta serija izguba osmih dni. Pa bo res?

Minnesota Wild – St. Louis Blues

Hokejisti Minnesote in St. Louisa so sezono nedvomno končali med najbolj vročimi ekipami v ligi NHL. Za ekipi, ki ju pogosto povezujemo z negledljivim hokejem, obe ekipi dosegata veliko več zadetkov kot običajno. Ta dvoboj se lahko razplete v katero koli smer, kar je podlaga za resnično zanimivo serijo.

Obe ekipi sta trdni, vendar ne brez pomanjkljivosti. Ali lahko obramba Minnesote zadrži napad St. Louisa, ki ima lahko naenkrat kar štiri uravnotežene napade.  Kdo bo postal zvezda v vratih dveh ekip, ki imata med seboj kar štiri vratarje, ki bi lahko bili prvi vratarji. Ali bo trener Minnesote Dean Evason prvič v svoji karieri zmagal v prvem krogu?

Calgary Flames – Dallas Stars

Na prvi pogled bi lahko serijo med Flames in Stars predstavili kot dve ekipi, ki sta usmerjeni v obrambo. Vendar je razlika med njima precejšnja; kot primer lahko navedemo razliko v številu golov med Flames in Stars, ki znaša +85 za Calgary, v primerjavi z -8 za Dallas. Poleg tega se tako Stars kot Flames ponašata s prvim napadom, ki bi se lahko potegoval za najboljšo linijo v ligi NHL, tako da bo serija še zanimiva. Kljub temu so Flamesi veliki favoriti pred Starsi.

Dobro znamenje za Calgary: To je največ točk v zgodovini ekipe od leta 1989, ko je osvojila svoj edini Stanleyjev pokal.

Slaba znamenje za Calgary: To je bilo tretjič, da je franšiza v eni sezoni dobila vsaj 50 tekem. Prva je bila v sezoni 1988/89, druga pa v sezoni 2018/19, ko so v 1. krogu izpadli proti Coloradu. Nič ni zagotovljeno in vse je na kocki.

Dobra novica je, da ta ekipa Dallasa ni takšna kot tista od Colorada. Dve leti po nepričakovanem potovanju v finale Stanleyjevega pokala, je Dallas edina letošnja ekipa v končnico z negativno bilanco med danimi in prejetimi goli. Niso več med boljšimi obrambami lige, nekateri njihovi veteranski strelci pa v primerjavi z drugimi v ligi preprosto ne dosegajo velikih številk.